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海蛇不能喝海水?科学家发现它们获取淡水的方法

发布日期: 2019-09-21浏览次数:

  常年生活于海洋中的海蛇以惊世骇俗的毒液而闻名于世,其毒液的毒性是眼镜蛇毒液的两倍以上、也是氰化钠毒性的80倍。贝尔彻海蛇一直占据着“最毒蛇类排行榜”的榜首,它们生活在澳大利亚西北部的阿什莫尔群岛暗礁周围,体长3米左右,以鱼类为食,尽管它们获得了“最毒蛇类”的恶名,但它们是性情温顺的一种蛇,若不是受到了关乎生死的威胁,它们宁可逃之夭夭、也不会奋起反击。贝尔彻海蛇的毒液与陆生蛇类的毒液近似,也是多种蛋白质的混合物,包括神经毒素、肌肉毒素和各种酶类,不过,其毒液的毒性剧烈无比,只要0.013毫克就足以毒死一名成年男子。

  大多数的海蛇一生都在海洋中遨游,极少上岸,毕竟它们的浆状尾巴和凸起胸骨让它们难以爬行,一旦冒险上岸,它们很容易受到天敌的袭击而丧命。很长的时间里,人们认为口渴的海蛇会饮用周围的海水,其舌下的盐腺能排出多余的盐分,不过,佛罗里达大学的生物学家哈维.利耶怀特(Harvey Lillywhite)和同事们开展的一项研究发现,海蛇不会喝海水,哪怕它们处于脱水的状态也不喝一口,它们舌下的盐腺较小、排出盐分的速度太慢,使得它们无法以这样的方式获得所需的淡水,它们必须以其他的方式补充淡水。

  哈维.利耶怀特和同事们于哥斯达黎加研究海蛇时,常常会捕捉黑背海蛇、带回实验室里进行观察和研究,研究和记录工作结束之后再放生。当时,一场持续数天的暴雨终结了哥斯达黎加的旱季,暴雨的之前和之后,哈维.利耶怀特等人一共捕捉了99条黑背海蛇,于实验室里给它们补充淡水的时候,哈维.利耶怀特等人发现了一个奇特的现象,即暴雨之前捕捉的黑背海蛇里,80%会喝水,而持续数天的雨天里捕捉的黑背海蛇中,它们喝水的比例一再下降,比如第五个雨天里捕捉的黑背海蛇中,仅有10%会饮用淡水。

  基于这一奇特的现象,哈维.利耶怀特认为暴雨之前捕捉的大多数黑背海蛇需要补充淡水,表明它们并不能直接饮用海水,舌下的盐腺无助于它们排出过量的盐分;而暴雨之后捕捉的黑背海蛇不需要补充淡水,表明降雨的过程中,它们一定采用了什么办法解渴了。随着降雨量的增多,海面的表层被雨水稀释、进而产生一层暂时性的“淡水透镜体”(freshwater lens),不会立即与海水混合,哈维.利耶怀特认为黑背海蛇很可能饮入了“淡水透镜体”的淡水。

  澳大利亚的海洋生态学家维柰.乌迪艾瓦(Vinay Udyawer)认为哈维.利耶怀特等人的这一研究既有趣、又重要,他们从一个崭新的角度,提出了一种十分精妙的见解,若他们于自然环境中观察到了黑背海蛇饮用“淡水透镜体”,那么,他们不仅仅揭示了黑背海蛇如何长时间的在海洋里存活,也弄清楚了其他海洋脊椎动物如何在海洋中补充淡水。

  哈维.利耶怀特说,研究团队的下一步计划,就是于自然环境中观察和记录黑背海蛇从“淡水透镜体”喝水,不过,这一研究计划的难度不亚于“大海捞针”,若没有足够的研究资金来购置设备、扩大规模的话,他们就只好碰运气了。

  小考题:你是否惧怕蛇类?是不是温顺的蛇也不敢接近和触碰?欢迎你留言讨论。

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